Mientras la escuela chárter se prepara para abrir el campus de Jefferson Park, los defensores de las escuelas públicas del lado noroeste se oponen

JEFFERSON PARK — Los padres, los defensores de la educación pública y numerosos grupos comunitarios dicen que no quieren que una escuela chárter del lado noroeste se expanda al edificio cerrado de la escuela católica Our Lady of Victory en el otoño.

Horizon Science Academy Belmont, una escuela autónoma K-8 en Belmont Cragin, está cerca de finalizar un acuerdo para comprar el edificio escolar en 4434 N. Laramie Ave., según la Arquidiócesis de Chicago.

El nuevo edificio servirá como un campus superior para estudiantes de séptimo a noveno grado, con un plan para eventualmente expandirse al grado 12, dijeron funcionarios escolares. Aunque la venta aún no es definitiva, la escuela ya está anunciando el campus e inscribiendo estudiantes para septiembre.

Más de 300 padres, defensores de la educación pública y grupos comunitarios han firmado una petición organizada por el grupo político progresista United Northwest Side que se opone al nuevo campus. Los peticionarios quieren que la Junta de Educación del Estado de Illinois, que administra la escuela y autorizó su expansión en diciembre, rescinda esa decisión y detenga la expansión debido a los temores de que Horizon pueda desviar fondos y estudiantes de las escuelas públicas del lado noroeste que ya tienen fondos insuficientes y enfrentan una inscripción cada vez menor. . .

Los vecinos también están molestos por la falta de participación de la comunidad en la decisión, el proceso en el que se aprobó el campus y el preocupante historial legal del operador de la escuela chárter, Concept Schools, Inc.

«Cuando miramos algunos de los [Northwest Side] las escuelas secundarias y primarias… tienen dificultades para asistir», dijo Jennifer Jones, miembro de United Northwest Side y defensora de las escuelas públicas. «Las escuelas de nuestro vecindario son demasiado valiosas para perder estudiantes y financiar una nueva escuela chárter».

Crédito: Colin Boyle/Block Club Chicago
Escuela Primaria Our Lady of Victory, 4434 N. Laramie Ave., en Portage Park, el 21 de noviembre. 17, 2021.

Las Escuelas Públicas de Chicago, que incluyen escuelas públicas y chárter financiadas por la Junta de Educación del Estado de Illinois, utilizan un presupuesto basado en los estudiantes, lo que significa que su dinero está determinado por la cantidad de estudiantes inscritos. El plan de gastos del distrito, sin embargo, protege a las escuelas de la pérdida inmediata de fondos si bajan sus inscripciones.

Los funcionarios de la escuela chárter y su operador dicen que la mayoría de los estudiantes que se transferirán al campus superior comenzarán el séptimo y octavo grado en el otoño, lo que significa que ya asisten a Horizon y quieren seguir con el plan de estudios.

Alrededor del 95 por ciento de los estudiantes superiores de la escuela, 225 estudiantes, se quedan y asistirán al campus de Our Lady of Victory, dijo el director de Horizon Science Academy Belmont, Alex Connell.

La expansión, que limita la nueva inscripción a 1125 estudiantes en los próximos cuatro años, «creará entornos escolares más estables y exitosos, brindará seguridad laboral a los maestros y tranquilidad a las familias con un recurso comunitario conocido con el que contar», dijo Connell en un comunicado. . .

Los funcionarios reconocieron la oposición de los vecinos, pero defendieron la expansión, diciendo que significa que el estado «cree en nuestras escuelas y en la capacidad de Concept para brindar servicios académicos y operativos de alta calidad a todas sus escuelas».

«Apreciamos que algunos miembros de la comunidad puedan oponerse a la expansión de Horizon Science Academy Belmont. Las escuelas públicas chárter son solo una forma de elección escolar, y las familias de Chicago tienen una variedad de escuelas para elegir», dijo el Dr. Christopher Murphy, director de crecimiento y comunicaciones de Concept Schools, dijo en un comunicado.

El alcance comunitario se realizó una vez que se aprobó el campus el año pasado, dijo Connell. Se llevó a cabo un foro público en la escuela en octubre, y dos reuniones públicas de la junta estatal en noviembre y diciembre con el tema en la agenda estuvieron abiertas al público, dijo Jackie Matthews, directora de comunicaciones de la Junta de Educación del Estado de Illinois.

Crédito: Colin Boyle/Block Club Chicago
Escuela Primaria Our Lady of Victory, 4434 N. Laramie Ave., en Portage Park, el 21 de noviembre. 17, 2021.

Una escapatoria como ‘mala práctica’

Concept Schools, una red de escuelas chárter con sede en Schaumburg, administra 34 escuelas chárter en todo el país y cuatro en su región de Illinois e Iowa.

Entre 2009 y 2012, el FBI llevó a cabo investigaciones de que la red y varias escuelas de Illinois dirigieron indebidamente contratos de tecnología financiados con fondos federales del programa federal E-rate, que subsidia el acceso a Internet para «escuelas públicas necesitadas», según WBEZ y el Sun-Times.

En 2020, Concept Schools acordó pagar $4.5 millones para resolver las acusaciones. El acuerdo determinó que no hubo irregularidades, según el Departamento de Justicia.

La Junta de Educación de Chicago rechazó la solicitud de apertura de la escuela chárter Belmont Cragin en 2012 basándose en preguntas sobre el desempeño de los estudiantes en una escuela chárter de Rogers Park también administrada por Concept, informó el Sun-Times. Pero la escuela apeló la decisión y fue aprobada por la ahora desaparecida comisión autónoma de Illinois en 2013.

Los estatutos solo pueden ser aprobados por el estado si previamente han sido rechazados localmente.

La escuela chárter Belmont Cragin es una de las siete escuelas chárter autorizadas por el estado en Chicago, incluida su escuela hermana en McKinley Park.

Aquellos que se oponen al nuevo campus también están molestos con la forma en que el estado aprobó la escuela.

La comisión chárter muy disputada fue abolida en 2019 y todavía está vigente una moratoria sobre la apertura de nuevas escuelas chárter administradas por CPS. Esa prohibición termina en 2024 y fue parte del contrato del Sindicato de Maestros de Chicago que comenzó en 2019, según Chalkbeat Chicago.

Sin embargo, la moratoria solo se aplica a las nuevas escuelas chárter autorizadas por CPS, no a las aprobadas por el estado, como Horizon.

En una reunión de la Junta de Educación del Estado de Illinois el mes pasado, varios padres, maestros y activistas de la educación dijeron que el proceso de aprobación que beneficia a Horizon era una laguna que debería cerrarse.

«El establecimiento de una nueva escuela chárter no debe llevarse a cabo con el pretexto de renovar una escuela chárter existente», dijo Cassie Creswell, directora de Illinois Families for Public Schools. Esta es una mala práctica, sin importar quién lo esté haciendo, pero es aún más problemático cuando es la Junta Estatal de Educación la que hace esto, dada la intención de que la Asamblea General aprobara la ley pública que disuelve la comisión estatal de estatutos para otorgar el poder de aprobar nuevos escuelas chárter solo en manos de las juntas escolares locales».

Creswell dijo que la escuela debería presentar una solicitud ante la Junta de Educación de Chicago para abrir una nueva escuela. Pero dado que el estado autorizó la escuela y su expansión, el nuevo campus no cuenta como una escuela nueva y no requiere aprobación local, dijeron funcionarios estatales.

«HSA Belmont siempre ha estado autorizada para atender a los grados K-12. Hasta la fecha, la creación de capacidad ha impedido que HSA Belmont atienda a estudiantes más allá de los grados K-8», dijo Matthews en un comunicado. «Como parte de su solicitud de renovación a: [the Illinois State Board of Education]HSA Belmont buscó la aprobación para abrir una ubicación satelital para resolver sus desafíos espaciales y atender a los grados 9-12, como se le ha autorizado a hacer en virtud de su contrato desde 2013».

Los líderes de Northwest Side se reunieron con funcionarios de la junta estatal en respuesta a la oposición local, pero eso no cambió su decisión, dijo Matthews.

«La oposición local a una escuela chárter autorizada por el estado no es, en sí misma, una base admisible para no renovar la chárter de una escuela chárter autorizada por el estado y habría sido una consideración inapropiada en la renovación de HSA Belmont», dijo. dicho.

Los críticos quieren que las juntas escolares locales asuman las renovaciones, expansiones y solicitudes de las escuelas chárter y eliminen la participación estatal, especialmente porque otras escuelas chárter en la ciudad han cerrado.

«Esto no puede volver a suceder», dijo Jones. «Es fundamental que esto se aborde… queremos que todas nuestras escuelas públicas estén completamente financiadas, con todos los recursos y accesibles».

Senador del lado noroeste Rob Martwick, quien encabezó la legislación para promulgar una junta escolar de Chicago totalmente electa, se está reuniendo con líderes estatales para promulgar una legislación que cambie el proceso de aprobación de la carta estatal para que esté más orientado a la comunidad, dijo.

«Estoy teniendo conversaciones con el gobernador [and other state officials] para echar un vistazo a esta legislación», dijo Martwick. «Sin un proceso legítimo, necesitamos limpiarlo».

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